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おじいちゃん、またかわい子ちゃんが旅立ちましたよ……

 不思議なキャラクターで人気を得ていたジャニーズJr.の田島将吾に、退所疑惑が持ち上がっている。田島は「ジャスティス」と呼ばれるくまのぬいぐるみがトレードマークで、テレビや雑誌にジャスティスを連れて登場するなど、個性派キャラが話題に。露出も多いJr.の1人だっただけに、ジャニーズファンに衝撃が広がっている。

 2009年にジャニーズ事務所に入り、現在高校2年生の田島。テレビは『ザ少年倶楽部』(NHK BSプレミアム)や深夜のバラエティー『ガムシャラ!』(テレビ朝日系)に出演しており、Jr.の阿部顕嵐主演の深夜ドラマ『近キョリ恋愛』(日本テレビ系、14年7月~10月放送)では連ドラ初出演を果たした。

「くまのぬいぐるみを持って登場する田島は、『ザ少年倶楽部』でも先輩からよくツッコまれており、最近のJr.の中では異色の存在。昨年、ジャニーズのマニアックなモノマネ芸でブレイクしたジャガーズが『SMAP×SMAP』(フジテレビ系、11月9日放送)に出演した際、ちーやんが“気になるJr.”の1人に田島の名前を挙げていたことも。『高校生でいつもぬいぐるみ持ってる』と紹介し、弟のジャガーともひろも『母性本能めちゃめちゃくすぐる子です』と、PRしていました」(ジャニーズに詳しい記者)

 しかし1月6日夜頃から、ジャニーズ公式サイト「滝CHANnel」の「Jr.名鑑」ページから田島の写真が消えたほか、14年10月31日に配信された動画「滝子ニュース」から、田島の出演部分が「ご丁寧にカットされてる」と、騒ぎに。動画内のインタビューは鈴木舜映、田島、根岸葵海の順番だったが、現在は鈴木の次に根岸が登場する形になっている。雑誌の出演情報欄など、一部には田島のデータが残っているため希望を持つファンも少なくないが、ファンは「動画をわざわざカットするって怖すぎ」「動画カットなんて、今までなかった」「信じたくないけど退所はほぼ確定」と、驚きを隠せない様子だ。

「田島は1月7日発売の『Duet』(ホーム社)で、今年の目標について『お仕事では、いろんなスキルをみがいて、成長できるようにがんばりたい! 歌の勉強もしたいし、ダンスももっとうまくなりたい』と、意気込んでいました。バラエティーやドラマ、舞台と『いろんな挑戦ができたらいいな』と語る一方で、春から高校3年生になるため、『高校最後の1年だから、自分の進む道を選んでしっかり歩きたいと思ってる』とも。このコメントを見る限り、自らJr.を辞めるとは思えませんが……。これといった退所理由が見当たらず、ファンは混乱している状況です」(同)

 田島と同時期に活躍し、すでに退所しているJr.では、マイケル・ジャクソンの振りマネが武器だった林一平が芸能活動を続けている。退所後はミュージシャン・小山田圭吾を父に持つ小山田米呂らと「Sure Shot」というバンドで音楽活動を展開しメディアにも登場。ほかにもアンダーソン・ケイシーはダンス&ヴォーカルユニット「MADKID」として活躍中だ。

 果たして、本当に田島はJr.を辞め、“自分の進む道”を決めてしまったのだろうか? 今後の動向に注目したい。

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